Сторонники ProgPoW хотят перевернуть историческую парадигму майнинга криптовалют, основанную на постоянном росте мощностей и усовершенствовании оборудования (CPU — GPU — FPGA — ASIC). Они утверждают, что вместо того, чтобы создавать аппаратное обеспечение для алгоритмов майнинга («расточительный» подход), необходимо внедрять алгоритмы, оптимизированные для графических процессоров, чтобы стимулировать децентрализацию эмиссии.

На первый взгляд, ProgPoW минимизирует преимущество ASIC-майнеров перед оборудованием общего пользования, делая добычу более доступной и, следовательно, децентрализованной. Но далеко не факт, что ProgPoW в реальности демократизирует майнинг, как утверждают сторонники предложения.

Текущая реализация ProgPoW фактически ухудшает разрыв в результатах и эффективности между различными моделями графических процессоров, при этом предпочтение отдается более новым и более дорогим моделям видеокарт от Nvidia и AMD (RTX 2080, TitanX и Vega 64). Команда, стоящая за этим предложением, изначально заявляла, что алгоритм оптимизирован для определенных графических процессоров и что специалисты активно работают над более новой версией алгоритма, чтобы сделать его более справедливым для всех моделей.

В таблице ниже демонстрируется сравнение снижения хэшрейта в текущем алгоритме майнинга Эфириума Ethash и ProgPoW для разных графических процессоров. Красным цветом выделены модели, которым отдает предпочтение ProgPoW – у них наблюдается небольшое снижение хэшрейта и повышение эффективности в рамках ProgPoW.

Внедрение ProgPoW в Эфириум потенциально поможет дальнейшей централизации майнинга в руках тех ферм, которые обладают высокоэффективными видеокартами, или приведет к тому, что владельцы ферм начнут переходить на эти модели.

Несуществующая проблема

«Угроза ASIC», которую ProgPoW намеревается решить, на самом деле не такая большая проблема для Ethash, как кажется на первый взгляд. Даже разработчики ProgPoW признают, что алгоритм Эфириума уже является одним из наиболее устойчивых к ASIC. Лучшим из существующих ASIC для Эфириума трудно добиться превосходства по энергоэффективности более чем в 2-4 раза по сравнению с майнингом на видеокартах. При этом видеокарты сохраняют все преимущества универсальности.

Виталик Бутерин, основатель Эфириума, также не обеспокоен угрозой, которую несут в себе ASIC. Ранее он отмечал:

«Если вы посмотрите на Antminer E3, выигрыш в эффективности относительно небольшой по сравнению с существующими графическими процессорами. Мои источники из Китая отмечают, что майнер на 220 Мх/с стоит около $2 500, в то время как Bitmain предлагает 180 Мх/с за $800, что обеспечивает повышение эффективности лишь в 2.5 раза».

Действительно, хотя трудно точно определить, какая доля добычи Эфириума осуществляется на ASIC, большинство источников оценивают, что она, вероятно, довольно низкая. «Проблема ASIC» в значительной степени — не проблема для Эфириума. Это связано с тем, что ASIC-майнер должен иметь долгосрочный потенциал, чтобы оправдать высокие первоначальные затраты. В отличие от видеокарт, ASIC — узкоспециализированные устройства, настроенные под конкретный алгоритм майнинга, для которого они разработаны, и бесполезны для работы с несовместимыми алгоритмами.

С переходом на PoS, запланированным для Эфириума в перспективе около года, для большинства майнеров не имеет экономического смысла продолжать массовые инвестиции в ASIC для Эфириума из-за их короткого срока службы.

Майнинг на видеокартах и децентрализация

Основной аргумент в пользу безопасности майнинга на видеокартах заключается в том, что теоретически такой вид добычи доступен для обычных пользователей, и, следовательно, сеть становится более децентрализованной, что повышает ее устойчивость к атакам 51%. Обычные «домашние» майнеры не могут позволить себе дорогие ASIC, и поэтому, если сообщество хочет поощрять децентрализацию, графические процессоры — лучший выбор.

Но на самом деле даже майнинг на видеокартах в основном сосредоточен в пулах или фермах, а не в руках отдельных пользователей. Дело в выгоде — экономия за счет масштаба обеспечивает более стабильную выплату майнерам, работающим в пулах. Централизация в фермах во многом связана с дешевой энергией, доступной в определенных регионах.

Более дружелюбное отношение к майнингу на видеокартах не стимулирует появление большего количества «домашних» майнеров и не приведет к исчезновению майнинговых пулов. Вместо того, чтобы стремиться к наивной мечте, заключающейся в повышении доступности майнинга для обычных пользователей (которые добывают наименьшее количество эфиров), стоит сконцентрироваться на том, чтобы сделать невыгодной атаку на сеть для тех пулов, которые доминируют в майнинге. И именно тут наступает черед ASIC.

ASIC в новом свете

Предположение о том, что ASIC делают сеть менее безопасной, безосновательно. Оно бытует из-за неспособности рассмотреть все стороны майнинга. А именно, тот факт, что специфика ASIC является ключевым компонентом безопасности.

ASIC — это устройство, которое специально разработано для выполнения одного алгоритма хэширования и бесполезно для любых других целей. В этом их отличие от видеокарт, которые являются многоцелевыми и могут использоваться для майнинга в разных блокчейнах, не говоря уже об их изначальном назначении.

Такие расходы на безопасность стимулируют владельцев ASIC-майнеров защищать блокчейн, чтобы обеспечить прибыль от их огромных инвестиций в оборудование. При этом не стоит забывать, что майнер, осуществляющий добычу на видеокартах, не обязан быть лояльным к какому-либо конкретному алгоритму хэширования и может просто переключаться между сетями, чтобы оптимизировать свою прибыль, или даже использовать свое оборудование для операций, не связанных с майнингом.

Использованные в майнинге видеокарты обычно могут быть перепроданы более чем за 50% от их первоначальной стоимости, в то время как для ASIC этот показатель колеблется на уровне 5%, и эта цена также зависит от стоимости криптовалюты, для добычи которой разработано устройство.

Ключевым фактором защиты сети от атаки 51% является наличие избыточного оборудования, доступного злоумышленнику для накопления мощности хэширования. Избыток оборудования в блокчейнах, где предусмотрен ASIC-майнинг, обычно близок к нулю. В то время как сети, где осуществляется майнинг на видеокартах, часто могут похвастаться излишками устройств.

Крайне сложно быстро получить достаточно ASIC для запуска атаки, в то время как существует множество вторичных рынков хэшрейта видеокарт. Чем более универсальным является аппаратное обеспечение, тем менее сеть защищена от атак.

Это не просто теории — уже совершено несколько атак 51% на сети, где добыча осуществляется при помощи видеокарт, например Vertcoin и Ethereum Classic

Централизация на уровне производства

Централизация на уровне производства оборудования также является проблемой для сетей, но и выпуск видеокарт гораздо более централизован, чем ASIC. За последнее десятилетие в производстве графических процессоров доминируют всего две компании, в то время как ASIC остаются высококонкурентной отраслью из-за «гонки вооружений».

Даже если производитель ASIC-майнеров сможет стать доминирующим производителем устройства для определенного алгоритма хэширования, он никогда не сможет доминировать в выпуске устройств для всех сетей. Спустя несколько лет можно свергнуть лидера в производстве ASIC, но практически невозможно покончить с доминированием Nvidia и AMD.

Любое обновление алгоритма майнинга сопровождается рисками безопасности и проблемами, связанными с обновлением всемирной системы майнеров. Польза внедрения ProgPoW для Эфириума минимальна, поскольку ASIC не представляют большой проблемы для сети.

И хотя этот вопрос больше не является предметом споров об Эфириуме, который вскоре перейдет на PoS, другие сети PoW по-прежнему решают для себя вопрос – запретить или разрешить ASIC-майнеры. Сообществам этих блокчейнов следует серьезно подумать, действительно ли майнинг на видеокартах повышает безопасность, или же разработка защиты от ASIC станет бессмысленной тратой ресурсов, не принеся никакой практической пользы.